朋友们啊,有没有被一些商家或者银行莫名坑了,或者是因为自己的失误造成了一定的损失,让自己后悔莫及,哎,那就请各位客观看好了本期节目,稍微给大家梳理梳理怎么利用合法的途径,花最少的钱来办想办的事。本文所有内容以加州橙县 Orange County 为背景,基于当地法律法规,以及本人经历。

本文是严重拖延症下的产物,一年前的经历。。。

Small Claims Court 小额法庭介绍

Small Claims Court 俗称小额法庭,是美国用来审判小型民事案件的地方法庭,每个地方都有。而且小额法庭并不在乎你的身份,留学生,居民,公民都可以。你只需要年满 18 岁就可以独立起诉,少于 18 岁则需要监护人的帮助。

小额法庭和普通法庭相比其程序相对简单,费用也低很多,效率可能也会高一些,毕竟金额较小,party 较少。小额的债务和纠纷,小的合同违约,车祸,这些都可以通过小额法庭来处理。

为什么说费用会低,主要原因是小额法庭在初审时是不能有律师出席或者代理出席,只能是当事人出席。只有在初审判决后不服判决还要进行上诉,这时候才可以有律师来做代理。律师的收费大家都懂吧,问个问题都要给你掐表。但这不是说你不能找律师,你也可以找,让律师指导你来做每个步骤,只是上庭你自己来就行。不过小额法庭本身就是小案件小纠纷,一般情况下不需要律师出手,结果就已经可以了。

小额法庭在每个州的规定可能有所不同,不过大体规定都是类似的,满足下面的条件就可以在小额法庭进行诉讼了。下面就以我所在的加州橙县为例子介绍一下

金额限制

加州小额法庭的单个诉讼金额不超过 $10,000 美元,原告如果是公司的话金额不超过 $5,000 美元,而且最多 2 次超过 $2,500 的诉讼,假如有更多超过 $2,500 的诉讼,那这些超过的诉讼每次最多只能给予 $2,500 的赔偿(援引 State of California Department of Consumer Affairs)。

可起诉内容

小额法庭允许起诉的常见内容

  • 交通事故导致的财物损失或者人身伤害
  • 出租或者租房相关的 deposits
  • 邻居破坏导致的财物损失
  • 维修或者家庭装修的合同纠纷
  • 欠款不还
  • 家庭财物纠纷
  • 其他

主要还是适用于当地的一些纠纷,不过只要是金额比较小,基本上都可以通过小额法庭起诉解决。

诉讼时效

去小额法庭起诉时间有时间限制(援引 California Courts),你得确定好你需要起诉的案件在时间之内才行,下面只是罗列一些常见的时限,具体还是咨询法庭问清楚

  • 受伤:从受伤时刻开始两年内
  • 口头协议:从毁约开始两年
  • 书面协议:从毁约开始四年
  • 个人财物损失:从损失开始 3 年
  • 诈骗:从诈骗开始 3 年
  • 起诉政府关或者公共部门:六个月时限,这些部门会在 45 天内决定是否接受你的起诉。之后可以咨询律师解决。

诉讼费

诉讼费跟你的诉讼的金额有关,从 $30 到 $75 不等。但是如果你过去 12 个月提起了 12 或者更多起诉讼,那么所有的案件都按 $100 收费。看来诉讼太多也是不好呀。

两个个人案例

在介绍步骤之前,我先讲一下我这次在小额法庭的两个案例背景。

Citibank Case

我之前分享过,Citi 不知因为什么原因把我所有的信用卡全部关掉,并且没收了所有的积分。

后来我联系 citi,他们并不能提供明确的关卡理由。然后我又联系了律师也没有较为积极的反应,再参考了加州小额法庭的诉讼规则后,我打算起诉他们。

  • 损失内容:信用卡积分、返现、信用记录造成的损失(估价小于 $10k)
  • 诉讼理由:个人财物损失、Citi 违反书面协议(无故关卡)
  • 起诉时效:1 年(符合违反书面协议或者个人财物损失的 3 年期限)

可以看出这几个主要的内容都符合小额法庭的要求

United Airlines Case

UA 这个 case 就比较麻烦了,UA 关掉了我的账户,并且没收 20w 里程。原因是我把点数出给了票代,帮人出了 PVG-SFO 的票,结果乘机人在 PVG 被 UA 钓鱼执法,说不认识帮忙兑换里程票的人,UA 把对话记录全部打在了 UA 的系统里,那人倒是飞来美国了,我的 UA 账户两三个月后就 GG 了。所以说出分有风险,自行控制。给大家提示,出票给国外出发比较安全,国内出发比较危险。

  • 我出事的收分贩子微信叫 TaleMin/mty***001,给大家避坑。

虽然说我确实违反了 UA 的 term,但是把所有的里程都没收是我不能接受的。然后我看了下面几个内容

  • 损失内容:20 万 UA 里程(估价小于 $10k)
  • 诉讼理由:个人财物损失、UA 违反书面协议(无故关账户、没收里程)
  • 起诉时效:1 年(符合违反书面协议或者个人财物损失的 3 年期限)

整理完之后,我打算两个案件都递交小额法庭进行诉讼

提交诉讼的步骤

加州法院网上其实有步骤说明,这里放上连接

最主要的就是完成诉讼表格并提交

下面我就以我的两个案例来结合步骤一起介绍一下

确定你的被告信息/Defendant

先确定信息的好处就是你找到你需要的信息后可以一鼓作气填完诉讼表格 Form SC-100。当然你也可以先看表格再来准备填表格所需要的信息,都是可以的。我按照官网给出的步骤来写。

以我为例,我因为 CitiBank 把我的所有银行卡强制关户,还有 United Airlines 把我锁号没收全部 Miles,所以我的两个 case 中一个 Defendant 是 Citibank,另一个就是 United Airlines。全都是 Business,而且是大公司。之后都以 United Airlines 为例来写。

  1. Business name
  2. Business information (include address and phone number)
  3. Person or Agent authorized for service of process/公司的法律文件带收人(1505 Corporation)

这些信息在你所在的州政府网站上都能找到,加州的新版网站是叫做 bizfileonline

进去页面直接点击左边目录里的 Search,就能到达图示的 Business Search 页面。

搜索结果出来之后找到最贴切的一个,点击,然后页面右边就会出现你所需要的的所有信息,按照提供的信息填写就可以

BTW,好多大公司的 Agent 都是 CT CORP。

在政府网站上还提供了如何寻找搬家后新地址的方式,这里不写出来了。

找到正确辖区小额法庭

这就很重要了,找错了就白跑,表格也要重新准备。

通常来说,受害人的居住地或者受害商业的 business address 就是你要找的辖区,通常是 county,也就是县。我的话就是居住地 Orange County, California。在疫情期间县里所有的小额 case 全部在 Central Justice Center in Santa Ana (700 Civic Center Drive West, Santa Ana, CA 92701) 。

这个法庭也就是你要交表和审理的法庭。

递交方式可以 in person,可以 e-file,可以相应法庭门口的 drop-box,也可以邮寄。但我觉得,县里也不会很远,in-person 是最好的,可以当场完成所有步骤。记得准备好现金方便支付。

SUBMISSION OF ALL SMALL CLAIMS RELATED FILINGS
All filings for small claims matters can be submitted by any of these ways:

  • In person at the Center Justice Center (700 Civic Center Drive West, Santa Ana, CA 92701) .
  • By electronic filing using the Civil eFile website https://www.occourts.org/directory/small-claims/efiling.html .
  • By drop-box located by the front entrance of the Central Justice Center. Provide a phone number for the court to contact.
  • By US Mail to 700 Civic Center Drive West, Santa Ana, CA 92701.

When filing by drop-box or US Mail, be sure to include an additional copy of the forms you are filing, a self-addressed envelope with postage, and the filing fee or fee-wavier request.

填写表格

作为 Plaintiff 最重要的表格就是 SC-100 了

第一页留空,是法院填写的。

第二页开始先填写被告的信息,如果是 Business 就参照我上面提供的寻找 business 信息的部分。

然后就是填写自己也就是起诉人的信息

然后这里要填写你认为的诉讼金额,如果是信用卡点数或者航空里程这样的等价物,可以做一个估算价值多少美元填上,然后在表格里填写原因和如何得出的金额。这里不详细介绍,每个人情况不同,自行填写。我是按照 UA 卖分的价格来算的价值。

这份表格填写好后需要自己准备留底,原件会被法院留底,然后给你当场打印出一份第一页信息填好的正式版给你,上面会有你的 case number, case name, trial 的时间地点。我 2021 年时候都是 remote hearing 的,法院会给你 instructions。

千万保管好,这份正式的 SC-100 你是需要 copy 后给 Defendant 一份的。

Serve Your Claim/递送被告传票

你可能觉得起诉后法院会告知被告,但实际上这里是需要你做出递送这个行为或者请求。法院不会来主动给你做事,你也无法要求法警/县警来帮你递送。下面有三种常见的方式

  1. Personal Service
  2. Substituted Service
  3. Service by Certified Mail by the Court Clerk

USPS 的 certified mail 是最便宜的,但是是最不靠谱的方式,大家尽量省这个钱,法院的柜哥也是这么说的。因为你的被告可以拒收信件,或者被别人签收,都是无效的,这样传票就等于没有送到被告手上,你的起诉就无效了,你又得重头再来。

Substituded service 是在特殊情况下才会使用到。

我是选择了找了橙县本 county 的 Process Serving,那时候是一份文件 $75,第二份 $50。收了钱之后态度非常不好,递送之后一直没给回执,催了很久才发了一份电子的来。我就不推荐这家了,大家自己 google 一家评价不错的就好了。

传票递送完之后,记得要拿上 Proof of Service Form SC-104。这份文件是递送人/server 填写完成,然后由你拿去法院告知递送完成的。

诉讼处理时间

多数情况下,在诉讼递交后 30-40 天内会进行庭审,但一定不会在 20 天之内,或者 70 天之后进行。大多数庭审都在周中的白天进行,但也有可能会安排在晚上或者周六。

上庭或者庭外和解

以我的经历来说,商家(CITIBANK 和 UA)都通过自己的法务/相应部门直接联系到我,进行了讨论。

我想的是,通过公司层面找代理来和我上庭,甚至上诉使用律师,都会有很大的支出。如果他们觉得自己可能理亏,就愿意私了了事;如果觉得他们合法合规,那就会把自己的证据给你大概的列出来,让你觉得你并不会胜诉,或者让你直接撤诉。

如果和解不了,就按照法院给的时间地点去 Trial,看是谁更能够说服法官。

庭外和解

Citibank Case:

Citi 并不能提供明确的关卡理由,只说是银行的 decision,但联系我愿意按照我上诉的赔偿来给我寄一张支票,我就答应了。同时说明 citi 把我多张信用卡强关对我的信用报告造成了非常大的影响,要求他们弥补。这方面 citi 提出会将我所有涉及这次事件的信用卡记录从三大信用局全部抹掉,后来也的确是,我的记录上就完全没有了这些信用卡记录,信用分也瞬间涨回了近百分。这非常重要,因为这影响到你以后申请别的信用卡,而且别的银行发现你被某银行强行关户也可能把你的户也一起关掉,规避风险。然后我让 citi 把我起诉所产生的所有费用也一起赔给我。

达成和解之后对方会要求你填写 Request for Dismissal Small Claim Form L-1203,上面要选择 dismiss Entire Action with Prejudice, which means You canot sue again on the same cause of action。就是撤诉并不再以相同理由起诉对方。L-1203 填写好后是要拿去法院 file 的,法院 file 和 copy 后能拿回来,然后再 copy 一份 email 给了和我联系的 citi 部门。

Citi 后来的确寄来了支票。但是很气人的是 Citi 年底给我寄来了一张 1099-MISC?!?!?!赔我的钱还要我交税。

United Airlines Case:

​乘机人在 PVG 被 UA 钓鱼执法,说不认识帮忙兑换里程票的人,UA 把对话记录全部打在了 UA 的系统里。​UA Mileage Plus Compliance 的部门把这些记录全部打印出来邮寄给我了,并且把违反的规则条例也一并打印邮寄了给我。明着告诉我你违反了规定,这种情况下即使上庭我也大概率会输掉,还会增加被反诉的风险,所以我也只能理亏,主动撤诉了。但是在 L-1203 上选择了 Without Prejudice (You can sue again on the same cause of action),虽然后来应该也不会搞事情了。

上庭

不要把 Small Claim Court 的 Trial 想象的太严肃。我几年前帮雇主公司上过一次 Trial 要债,就是一个正常的 court,你这个时间段的案件当事人都坐在里面,等着法官叫号,叫到号的上台陈述,整个过程还不到 10 分钟。如果可以,就穿的正式一点,表示一下自己的态度,但是并没有强制要求你的穿着。法官会看你们的案情简介,然后就问问问题,然后基于你们的答案和证据来进行判断。

关于判决

如果你胜诉了,法院的判决是会有一段时间来让败诉的被告来履行判决。

有一些方式你可以来完成法院的判决,政府网上也有列举 Tips for Collecting Your Judgment

最好的就是被告主动来还清。如果不行就可以找要债公司,甚至要求法院强制执行。

其他

和银行的纠纷也可以不直接考虑小额法庭,可以先考虑 BB 和 CFPD,然后考虑专门和银行打交道的律师交流交流,这方面信息可以移步我之前的文章

另外,买卖里程本身确实违反了航空公司的 term,所以非要做的话,建议找比较专业、出过很多票的票贩子。他们会注意航空公司可能盘查的内容,给坐飞机的乘客告知注意事项。请大家擦亮眼睛,不要为了一时的高价,反而被票贩子坑了。

总结

其实通过小额法庭完成一些金额较小的纠纷是非常方便的,比如同学朋友欠钱不还、和房东或者租客的金额纠纷、损失较小但是对方赖账的交通事故等等。在美国这个法治比较健全的社会,掌握小额法庭这个武器还是很有必要的。

如果大家也有相关的经历或者疑问,也欢迎在评论区跟我们一起交流。