有着悠久历史的岛国英国,在世界历史上占有着重要地位,亦留下了许多值得一游的自然和人文景观。英国在很早期便加入了欧盟,但仍在许多事务上与欧洲大陆貌合神离,终引发脱离欧盟的公投。然自英国公投展开脱欧 (Brexit) 程序以来,英镑的汇率基本上是每况愈下。现在英镑和美元的汇率仅为 1.25:1,创造了一个去英国旅游观光的大好时机!庆幸的是,英国签证的申请对材料的要求相对其他在鸡蛋里挑骨头的国家(比如说日本和申根区)要低得多,准备工作并不复杂,速度也比较快,不过必须要亲自去打一次指纹。如果时间紧张的话,最快一星期即可办好。笔者就来介绍一下自己申请英国签证的经验。

申请所需的材料

申请英国签证必须在出行前 90 天之后开始,不能更早开始申请。我们先列出申请英国签证所必须准备好的材料的列表。

  • I-94(如果是电子的可点此打印)
  • 在美国的合法身份的证明文件(学生的 I-20 或 DS-2019、工作签证的 I-797、绿卡等)的复印件
  • 财产证明(如银行账单、雇主出具的收入证明)

材料的列表相当之短,既不需要拍照片,也不需要订好机票、酒店,更是没有欧洲申根区麻烦的保险要求。

申请签证流程

网上填写申请表格

申请英国签证的第一步是在线填写申请表。进入这个网页并注册一个帐号,然后就可以展开新的申请。虽然英国签证要求的纸面材料并不多,但是签证申请表格也并不短。需要花上一定的时间填写。在英国的地方就填上你准备入住的酒店即可。其他没有什么特别要注意的地方,我就只把强制要求填写的部分都填掉了,可选的部分基本都空着。签证类型建议使用 6 个月的 Short Term General Visitor 签证。原因是,钱!最便宜的六个月有效的英国签证要价 $113,而两年的签证则要 $429,五年的更是要 $780。除非你是经常要去英国,否则实在没有必要去花这么多钱申请长期有效的签证。在填写完申请表格之后,记得最后检查一遍再提交。然后就会跳到申请费支付页面,不付钱他们不约!请记得使用一个没有境外交易费的信用卡(如 Chase Sapphire Reserve),虽然交易是使用美元计价的,但是交易地点是发生在英国伦敦,如果使用了有境外交易费的信用卡的话,会被收 3% 左右的交易费。

生物指纹采集

在交了钱之后,就可以约约约(误)了。如果你正在处在几个大城市,则可以选择 VFS 的 Premium Application Centre 来做指纹的采集和邮寄申请。但是 VFS 的收费也相当不亲民,从 $240 到 $1,600 不等。虽然 VFS 声称他们可以帮你把申请插队,但是笔者实际测试下来英国领事馆的效率非常高。点击这里可以查看官方发布的当前签证处理速度。所以除非你非常紧急地需要签证,否则笔者并不推荐使用 VFS 的高级付费服务。也不推荐预约在 VFS 的申请中心。不去 VFS 的申请中心,那我能去哪里打指纹呢?在预约的网页中,你会看到很多 USCIS Application Support Center (ASC) 的踪影。对,英国把收集指纹的重任交给了 USCIS 来做。ASC 的办公室覆盖面还是相当之广的,附近开车几小时内一般都是能找到一个。另外,在 ASC 打指纹是不需要额外交钱的。找一个自己合适的时间去预约即可。记得在线打印好前一步的申请表(采集指纹不需要携带)和预约单。去采集指纹需要带上预约单和护照。笔者所在的 ASC 并不是特别繁忙,等了 10 分钟就轮到了我。ASC 的工作人员还是相当有效率的,先拍照片(这就是你的签证照片),后扫指纹。顺带一提,ASC 指纹采集得比美国的签证和入境时更为严谨,把手指压在扫描器上之后还要左右转动,把手指两侧的指纹也都顺便一起收集了。所有程序完成之后,ASC 会在预约单上敲章,这就成为了你的 Biometrics Receipt,请记得好好保存。ASC 还会发给你一张单子,告诉你接下来该怎么做。

准备和寄出申请材料

在打好指纹之后,你只有 5 天的时间把申请材料寄出去。否则指纹就作废啦。所以建议马上动手,不要拖拉。你需要先前往 VFS 支付页面支付领事馆将护照寄回给你的 UPS Next Day 快递标签,价格是 30 多刀。将 UPS 标签打印出来,上面的 Tracking 码可以用来追踪你的回邮包裹。所有要寄出的材料有:

  • 护照;
  • 前面打印出来的签证申请表,须签名;
  • 打指纹收据(即敲过章的预约单);
  • 刚刚打印出来的 UPS 标签;
  • 其他辅助材料(I-94、美国合法身份证明的文件、财产证明、旅行计划)
  • 可选的材料(酒店和机票预订)

点这里可以查看官方的材料清单。笔者并没有提供酒店和机票的预订单,签证也没有出现任何的问题。另外,笔者没有提供照片。清单上面特别指示,除非领事馆要求,否则不要把照片寄给领事馆。你可以使用任何方式把你的材料寄给领事馆。由于笔者并不急,所以使用了 USPS Priority Mail 的三日送达服务。在 1 月 18 日将材料寄出(1 月 17 日打的指纹),显示是在第二周的周一(1 月 23 日)被领事馆签收。然后,在当周的周五,就收到了题为 “Your UK Visa xxxx has been printed” 的电子邮件。UPS 显示当天就把包裹发了出来。

收到护照

不出所料的,在发出包裹的下周一(1 月 30 日),我就收到了包含我护照的快递,以及一些发过去的材料。签证有效期就是申请时填写的入境日期。有效期为 6 个月。最后,令人“惊喜”的是,英国领事馆还“买一送一”,在包裹里竟然翻出了另一个签证申请人的护照。由于给英国签证处打电话还要收费,笔者只好通过在线电子邮件跟 UK Visas & Immigration 联系,以及打电话,一周后才把护照还到了英国领事馆。要是没有这段小插曲,整个申请过程都没机会跟英国领事馆的人说上一句话。

签证

最后晒一下拿到的英国签证(有码)。

欢迎大家来分享自己申请签证过程中的独特经历。